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Variantes de COVID: será que novas variantes perigosas podem evoluir em animais de estimação e animais de fazenda?

As pessoas têm entrado em pânico com a COVID-19 em animais desde o início da pandemia. Existem agora muitas evidências de que o SARS-CoV-2 – o coronavírus que causa o COVID-19 – pode passar de humanos para outros animais. Isso é conhecido como spillback . O vírus é capaz de infectar uma variedade de espécies, de hamsters a gorilas .

Com certeza, a grande maioria dos animais não fica tão gravemente doente devido a uma infecção como os humanos. Além disso, atualmente existem muito poucos casos documentados de animais que transmitem a infecção de volta aos humanos. Mas uma nova preocupação está sendo discutida: e se o SARS-CoV-2 pudesse se replicar despercebido em animais e sofrer mutação? Poderiam surgir novas variantes que possam reinfectar humanos e criar mais destruição?

O SARS-CoV-2 tem evoluído em humanos durante a pandemia, resultando no surgimento de muitas novas variantes , e há dois fatores que parecem ter ajudado o surgimento de variantes. O primeiro é o grande número de infecções em pessoas em todo o mundo, pois o vírus tem a chance de sofrer mutação toda vez que se reproduz. O segundo é o número muito menor de infecções crônicas que acontecem em pessoas cujo sistema imunológico não está funcionando totalmente. Ao enfrentar um sistema imunológico fraco, o vírus não é eliminado rapidamente e, portanto, tem tempo para desenvolver formas de escapar da imunidade.

É possível que esses cenários de evolução também estejam ocorrendo em animais, mas não estamos cientes de que eles acontecem?

 

Para ter uma noção se isso é um risco, primeiro precisamos saber quantas infecções estão ocorrendo em animais. Isso ajudará a identificar qualquer possível reservatório oculto do vírus. Para esse fim, as infecções por SARS-CoV-2 em animais estão sendo estudadas extensivamente em muitos lugares do mundo. Os cientistas estão investigando exatamente quais espécies são suscetíveis à infecção, bem como o quão comum o vírus é em diferentes populações de animais.

Para descobrir quais espécies são suscetíveis, muitos animais diferentes – tanto domesticados quanto selvagens – foram expostos ao vírus em ambientes experimentais. Isso forneceu uma compreensão abrangente de exatamente quais animais podem ser infectados – eles incluem gatos, furões , camundongos veados e veados-de-cauda-branca . E para descobrir o quão comuns são as infecções em animais, a triagem de anticorpos contra SARS-CoV-2 também está sendo usada para descobrir animais que já foram expostos naturalmente ao vírus.

A maioria dos estudos sobre infecções naturais em animais se concentrou em cães e gatos, pois são as espécies que vivem mais intimamente com os humanos. Uma recente pré-impressão no Reino Unido (uma pesquisa ainda a ser revisada por outros cientistas) descobriu que apenas seis entre 377 cães e gatos testados entre novembro de 2020 e fevereiro de 2021 tinham anticorpos específicos para SARS-CoV-2.

Isso mostra que a infecção não é comum e passa despercebida entre a maioria de nossos animais de estimação. Os primeiros resultados de outro estudo na Holanda (que também está aguardando revisão) encontraram taxas mais altas de anticorpos nos animais testados (54 de 308 cães e gatos foram positivos), mas provavelmente devido a diferentes estratégias de amostragem. A pesquisa do Reino Unido estudou amostras de sangue de um conjunto aleatório de animais, enquanto o estudo holandês coletou amostras especificamente de animais de estimação em casas de pessoas infectadas com COVID-19.

Visão externa dos galpões em uma fazenda de visons na Grécia
O abate em massa de vison ocorreu em fazendas por toda a Europa para limitar a disseminação de COVID-19 entre esses animais. Dimitris Tosodis / EPA-EFE

Portanto, é razoavelmente seguro dizer que é improvável que nossos animais domésticos estejam agindo como um reservatório significativo de infecções em andamento que podem permitir o surgimento de novas variantes. Mas e as outras espécies?

O animal que mais preocupa é o vison. Os únicos casos documentados de animais espalhando SARS-CoV-2 de volta para as pessoas envolvem esses animais. Estes foram identificados pela primeira vez na Holanda em maio de 2020 e variantes relacionadas ao vison foram identificadas na Dinamarca em novembro de 2020. Felizmente, medidas de contenção altamente eficazes controlaram rapidamente as infecções de vison nessas áreas – mas esses animais precisarão continuar a ser monitorados de perto.

Animais podem ser imunossuprimidos?

E quanto à outra fonte de variantes do vírus: casos crônicos de COVID-19? Isso poderia ocorrer em animais, permitindo mais evolução de vírus dentro de um único hospedeiro?

Normalmente, as infecções crônicas de SARS-CoV-2 ocorrem em pessoas cujo sistema imunológico não está funcionando totalmente – geralmente por causa de outras condições médicas ou tratamentos que estão recebendo. Esses pacientes imunossuprimidos, portanto, recebem cuidados médicos extensivos durante toda a infecção.

Vários pacotes de comprimidos coloridos sobre uma mesa
Os medicamentos tomados após a recepção de um transplante de órgão ou para o tratamento do câncer podem suprimir o sistema imunológico. Celil Kirnapci / Shutterstock

Os animais também podem ser imunossuprimidos por uma série de razões, mas mesmo os mais queridos animais de estimação raramente passam pelo tipo de hospitalização extensa que poderia permitir a evolução viral. Quanto à imunossupressão em outros animais, como animais selvagens, esta seria uma desvantagem significativa para a sobrevivência. É improvável que animais com sistema imunológico comprometido sobrevivam o suficiente para que ocorra a evolução de um vírus agudo como o SARS-CoV-2. No entanto, pequenas mutações foram relatadas em infecções experimentais (novamente em pesquisas iniciais aguardando revisão), sugerindo que alguma evolução é teoricamente possível, mesmo em um curto período de tempo.

Seguindo em frente, é essencial que continuemos a vigilância do SARS-CoV-2 em todas as espécies de populações animais. Deve-se dar atenção especial aos animais que vivem mais perto das pessoas – são os animais de estimação e os animais de criação que têm maior probabilidade de serem acidentalmente expostos a altas doses do vírus de uma pessoa infectada. Atenção especial também deve ser dada à vida selvagem conhecida como suscetível a infecções.

Se houver evidência de propagação animal-animal natural ou infecções crônicas em animais, então medidas de controle estritas devem ser introduzidas rapidamente. No momento, não há necessidade de considerar estratégias de controle de cobertura semelhantes para animais como as usadas em humanos, mas devemos manter a mente aberta para o futuro.

Author

Gabriel

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